“Asster: een oase van lieve en deskundige zorg”

jef_cleerenJef Cleeren, burgemeester van Sint-Truiden (1977 – 1994)

‘Jef van Jules van Marie van ’t Speilhof’ is een geboren en getogen Truienaar. Tot en met het eerste studiejaar liep hij zelf school bij de strenge Witzusters. Daar waar nu het winkelcentrum en de parkeerterreinen van de Cicindriawijk zijn. Jef heeft eerst als schepen en later drie legislaturen lang als burgemeester van de stad de verhuis van het centrum naar de site Melveren meegemaakt. Het grote, gesloten complex van de Witzusters maakte indruk op de voorbijgangers. De buurtbewoners hoorden regelmatig ‘gekke’ vrouwen schreeuwen. Maar de instelling verschafte ook veel werk aan Truienaren. De vriend van Jefs vader werkte er ondermeer.

Jef maakte de periode nog mee van de zogenaamde ‘collocaties’ of gedwongen opnames, op bevel van de burgemeester. Naar psychiatrische patiënten werd toen anders gekeken: de maatschappij moest tegen de mentaal zieke medeburgers beschermd worden. Tegenwoordig is Sancta Maria, of liever het nieuwe Asster, voor Jef in de eerste plaats een oase van lieve, deskundige zorg temidden de fruitbomen. Heel wat anders dan de hoge, grauwe baksteenmuren die anderhalve eeuw een eiland vormden in de stad. Van zijn jaren als burgemeester en nu als voorzitter van de gemeenteraad onthoudt hij vooral de uitstekende contacten tussen het stadsbestuur en de beheerders/dokters van Sancta Maria. Samen met Ziekeren vormt deze instelling een wezenlijk kenmerk van de Trudostad, naast het voetbal en de fruitteelt. Sint-Truiden zou Sint-Truiden niet zijn zonder de psychiatrische zorg met alles wat daar rond beweegt van cliënten, verplegers, dokters en moderne infrastructuur.